Ягуар (panthera onca) в последние десятилетия стал практически исчезающим животным. И все из-за вмешательства человека, деятельность которого существенно сократила территорию, пригодную для жизни этого кошачьего. Человек превратился не только в пищевого конкурента ягуара, но и начал уничтожать его самого. Уже к началу ХХ века в центральных районах Мексики «лев Нового Света» совершенно перестал попадаться на глаза.

Даже в заповеднике Sierra Nanchititla Natural Reserve, леса которого занимают 674,1 кв. км, о ягуаре ничего не знали и даже считали его вымершим.

Как искали ягуара…

Поэтому сотрудники Автономного университета штата Мехико (Autonomous University of the State of Mexico, UAEM) и университета Аликанте (University of Alicante, UA) взялись за почти безнадежные поиски большой пятнистой кошки в мексиканских лесах. Специалистам уже неоднократно удавалось обнаружить и описать самых крупных диких кошек Нового Света на других территориях. Поэтому призрачная надежда на успех все-таки сохранилась.

В период с октября 2002 по декабрь 2004 года исследователи опросили 86 жителей деревень, которые располагались недалеко от места исследования. Ученые смонтировали несколько систем автоматического обнаружения животного, оснащенных фотокамерами. Не побрезговали «охотники за ягуаром» и сбором экскрементов, чтобы попытаться найти среди них «нужные».

В поисках ягуара зоологам пришлось пройти 1360 км. И перебрать 1800 снимков, которые сделали автоматические карты. Наконец титаническая работа дала некоторые результаты. Из 132 образцов экскрементов десять идентифицировали как ягуарьи. И на трех снимках, полученных на высоте 1845 м над уровнем моря, обнаружили четкое изображение самца panthera onca.

…а он есть!

«Ни один местный житель ни разу не видел ягуара, но нам удалось получить неоспоримые свидетельства его существования», — радуется участник экспедиции Октавио Монро-Вильчис (Octavio Monroy-Vilchis). Правда, сами исследователи пятнистую кошку так и не увидели. Но по косвенным доказательствам удалось существенно расширить предполагаемый ареал обитания неуловимого ягуара. Теперь биологи предполагают, что ягуар в основном путешествует по предгорьям, опасаясь встретиться с человеком или последствиями его жизнедеятельности.

Приоритетным районом для поисков ягуара ученые выбрали бассейн реки Río Balsas, который местные сотрудники Общества охраны дикой природы (Wildlife Conservation Society) считают коридором миграции пятнистых кошек.

Есть еще 15 областей на территории Мексики, где тоже могут встречаться ягуары, но пока неизвестно, подходят ли для них условия обитания настолько, чтобы можно было говорить о наличии популяции на этой территории.

«Ягуар неуловимее, чем другие дикие кошки, — говорит Монро-Вильчис, — и его появление в Мексике может оказаться спорадическим».

Результаты поисков ягуара в Мексике опубликованы в журнале The Southwestern Naturalist.